Perché le sanzioni alla Russia non funzionano e non funzioneranno – di Courtney Dobson

Il gas artico, le infrastrutture e gli investimenti miliardari delle grandi compagnie, la lungimiranza di Putin. Ecco il perché definitivo per cui le sanzioni alla Russia non funzionano e non funzioneranno
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Di Courtney Dobson – Il 24 febbraio, la nave cisterna Yakov Gakkel è partita dal porto di Montoir, in Francia, alla volta del porto di Sabetta, all’interno del Circolo Polare Artico, in Russia. Per tutto il tempo in cui la guerra in Ucraina ha imperversato, la Yakov Gakkel ha fatto quattro viaggi di ritorno al porto di Montoir e da allora si è spostata verso porti in Spagna e Belgio, consegnando uno dei principali generatori di reddito della Russia: il gas naturale liquefatto, o GNL (liquefied natural gas, LNG).

L’ex consigliere economico principale del presidente russo Vladimir Putin, Andrei Illarionov, ha suggerito in aprile che la guerra in Ucraina potrebbe essere fermata “entro un mese o due” se ci fosse un embargo totale sul petrolio e sul gas russo.

Se solo le cose fossero così semplici. A differenza del consenso occidentale sul taglio delle forniture di petrolio russo, a cinque mesi dall’inizio della guerra, non esiste un embargo totale sul gas russo ed è improbabile che ci sarà. Non solo l’Europa dipende troppo dal gas russo, ma nelle ultime settimane la Russia ha invertito la rotta tagliando le sue forniture di gas all’Europa. E questo senza che sia diminuito l’impegno di Mosca per la guerra in Ucraina, come dimostrano i recenti attacchi a Kiev. Nemmeno gli sforzi per la transizione verso l’energia “verde” possono fermare la risolutezza della Russia, un chiaro promemoria di ciò che è in gioco per un mondo che dipende dal GNL.

La Russia è il più grande esportatore di gas naturale al mondo e il gas naturale russo ha rappresentato quasi il 40% della domanda europea di gas nel 2021. Questo ha legato l’Europa e la Russia in un rapporto simbiotico di domanda e offerta tale da rendere impossibile un embargo totale sul GNL e, laddove esistono sanzioni sul settore, queste fanno ben poco per dissuadere la Russia dal fermare la guerra in Ucraina.

In realtà, la Russia potrebbe avere il sopravvento geopolitico. Negli ultimi anni la Russia si è impegnata nell’industria del gas con investimenti e sviluppo delle infrastrutture, raccogliendo i frutti del miliardo di dollari al giorno che l’Europa paga alla Russia per il suo gas. Questo sviluppo si è concretizzato in progetti massicci nella regione artica russa, con trivellazioni on e offshore, porti, aeroporti e servizi ferroviari che hanno trasformato città quasi fantasma in moderni centri urbani.

Lo sfruttamento della Northern Sea Route (NSR) è stato fondamentale. Sebbene attiri molta meno attenzione rispetto ad altre rotte marittime globali, sarebbe folle sottovalutare il potenziale della NSR. In quanto rotta che collega l’Asia all’Europa, la NSR è strategicamente importante. E poiché il tempo di viaggio tra questi due continenti è di 13 giorni più breve rispetto al percorso attraverso il Canale di Suez, la NSR è anche redditizia, in quanto consente di risparmiare tra il 30% e il 40% in termini di tempo e costi di carburante. Inoltre, grazie ai cambiamenti climatici, è possibile navigare tutto l’anno sulla NSR. Con il 90% delle riserve di gas della Russia situate nella regione autonoma di Yamalo-Nenets, nell’estremo nord del Paese, e la costa artica alle sue porte, il controllo della Russia sulla NSR potrebbe rivelarsi fondamentale contro le sanzioni e gli sforzi dell’Occidente per fermare la guerra in Ucraina. Il fatto che la Russia consideri la sua regione artica come una priorità per la sicurezza nazionale e che abbia “messo a prova di futuro” la sua industria del gas in vista della cosiddetta transizione energetica dovrebbe far riflettere i governi occidentali.

Un consorzio di aziende, sostenuto dal governo russo, sta portando avanti un investimento quinquennale da 10 miliardi di dollari progettato per capitalizzare l’NSR e rafforzarne l’importanza strategica. Poco prima dell’invasione su larga scala dell’Ucraina da parte della Russia, Rosatom (la società statale per l’energia atomica) ha impegnato altri 18 miliardi di dollari per lo sviluppo della NSR fino al 2030. Anche il più grande produttore privato di gas della Russia, Novatek, ha investito pesantemente nella regione artica. Novatek è l’azionista di maggioranza di un consorzio internazionale di investitori nel progetto Yamal LNG, il cui costo è stimato in circa 27 miliardi di dollari. Il progetto Arctic 2 LNG, di cui Novatek è nuovamente il principale azionista, dovrebbe costare 21 miliardi di dollari.

Dalla fine di febbraio, Putin sembra deciso a portare avanti i progetti nell’estremo nord. «Tenendo conto di tutti i tipi di restrizioni esterne e della pressione delle sanzioni», ha dichiarato Putin, «è necessario prestare particolare attenzione a tutti i progetti e piani relativi all’Artico. Non per rimandarli… ma al contrario, dobbiamo rispondere ai tentativi di frenare il nostro sviluppo con un aumento massimo del ritmo di lavoro su entrambi i compiti attuali e futuri».

Putin è particolarmente interessato alla costruzione di una ferrovia settentrionale, parte di un megaprogetto chiamato Northern Latitude Passage, che svolgerà un ruolo vitale nel facilitare il trasporto di merci attraverso il Paese e verso i porti settentrionali sia per il consumo interno che per l’esportazione.

Nonostante le battute d’arresto causate dall’embargo parziale sull’industria del gas russa, per le maggiori compagnie del gas russe è tutto come al solito. Ad esempio, dopo che la Russia ha formalmente riconosciuto le regioni di Donetsk e Luhansk nell’Ucraina orientale, la Germania ha bloccato il progetto del gasdotto Nord Stream 2. La mossa è stata significativa perché la Germania riceve metà delle sue forniture di gas dalla Russia e il progetto avrebbe alleggerito la pressione sui prezzi del gas in Europa. Ma le forniture di gas sono continuate nell’ambito della prima fase del programma, Nord Stream 1. Ironia della sorte, l’unica riduzione delle forniture di gas russo all’Europa è stata imposta dalla Russia stessa nell’ambito del suo programma di pagamento in rubli per il gas.

Anche TotalEnergies ha annunciato a fine marzo che, in linea con le sanzioni dell’UE, avrebbe smesso di fornire capitali al progetto Arctic LNG 2, per il quale detiene una partecipazione del 21,64%. Ciò è avvenuto dopo che, all’inizio di marzo, la società aveva annunciato che non avrebbe fornito capitali per futuri progetti in Russia e aveva condannato l’aggressione del Paese in Ucraina. Ma proprio come la Germania con il progetto Nord Stream, la condanna della società francese non si è estesa fino a interrompere la partnership con Novatek. TotalEnergies mantiene la sua partecipazione del 19,4% in Novatek e continua a partecipare al progetto Yamal LNG.

Mentre i progressi del progetto Arctic LNG 2, quasi completato, si stanno arrestando, la produzione di Yamal LNG è aumentata nel primo trimestre del 2022 rispetto allo stesso periodo del 2021 e nei mesi invernali Novatek ha cercato di aumentare la produzione al 120% della capacità originale dell’impianto di Yamal. Nel frattempo, tutte e 15 le navi cisterna di classe ghiaccio di Novatek che trasportano il GNL dal progetto Yamal hanno fatto la spola da Sabetta ai porti di Francia, Spagna, Paesi Bassi, Belgio e Danimarca senza interruzioni, mentre la guerra in Ucraina continua. Con il cambio di stagione, si avviano le spedizioni di GNL verso l’Asia.

Gli Stati Uniti, che non dipendono dall’energia russa, hanno vietato tutte le importazioni di petrolio e gas, mentre il Regno Unito prevede di eliminare gradualmente il petrolio dalla Russia entro la fine del 2022. Per quanto riguarda il gas, il governo britannico ha dichiarato che porrà fine alle importazioni “il più presto possibile”, quindi non c’è ancora un piano definitivo per interromperle. Putin ha comunque ordinato al governo di diversificare le esportazioni dai mercati occidentali e di riorientarle verso i mercati in rapida crescita del sud e dell’est.

Se l’obiettivo delle sanzioni è quello di ostacolare l’industria russa del gas e di privarla della capacità di continuare la guerra in Ucraina, allora le cose non stanno andando secondo i piani. Oltre all’impossibilità di imporre un embargo sul gas russo, le sanzioni già in vigore stanno danneggiando i Paesi occidentali con un forte aumento dei prezzi del carburante e dell’inflazione. L’Occidente si trova in una posizione difficile: I leader possono voler danneggiare la Russia, ma non possono permettersi di perdere il sostegno politico in patria per farlo.

Ma per l’Ucraina è molto peggio. Migliaia di vite sono state perse, milioni di sfollati, mentre la Russia aggiunge miliardi alla sua cassa di guerra grazie alle vendite di GNL.

Gli esperti di energia hanno invocato il passaggio alla cosiddetta energia verde per ridurre la dipendenza dal gas russo. Ma come potenziale soluzione, non si tratta di una “pallottola d’argento”. Poiché la Russia ha limitato le forniture di gas all’Europa, Paesi come la Germania, l’Italia, i Paesi Bassi e l’Austria hanno segnalato che passeranno al carbone – a lungo considerato un combustibile “sporco”, antitetico all’energia verde – in quanto la priorità si è spostata su soluzioni rapide per soddisfare la domanda di riscaldamento di questo inverno. Anche se in futuro ci sarà una transizione energetica, il GNL è destinato a svolgere un ruolo chiave perché può essere bruciato per produrre energia da idrogeno, una risorsa rinnovabile e non carbonica. Il governo russo si è preparato a questa transizione molto prima del 24 febbraio, avendo adottato misure per adattarsi al cambiamento della domanda di energia e massimizzare le proprie risorse di gas nel lungo periodo.

Prima che le sanzioni occidentali fossero un fattore, il governo russo ha prodotto una strategia di sviluppo a basse emissioni di carbonio per il periodo fino al 2050, che include importanti investimenti nella produzione di idrogeno e ammoniaca. Al recente vertice sul clima COP26 di Glasgow, Putin, come diversi leader mondiali, ha annunciato che il suo Paese diventerà a zero emissioni di carbonio entro il 2060. Ma le ambizioni del governo non si fermano qui: La Russia mira anche a detenere almeno una quota del 20% del mercato globale della produzione di idrogeno.

Nell’agosto 2021, il governo russo ha approvato un progetto per lo sviluppo dell’energia a idrogeno e in ottobre il primo ministro Mikhail Mishustin ha impegnato più di 9 miliardi di rubli (145 milioni di dollari al cambio attuale) in tre anni per raggiungere questo obiettivo. La regione artica, con le sue vaste riserve di gas, sarà il fulcro di questo investimento. Fin dall’inizio, il governo ha dichiarato che ci saranno incentivi all’industria per lo sviluppo di questa tecnologia, come contratti di investimento speciali, sussidi e compensazioni per coprire i costi della ricerca scientifica.

Come gli altri leader del settore in Russia, Novatek ha intrapreso iniziative per sviluppare l’idrogeno, senza dubbio cogliendo gli incentivi governativi, e ha confermato progetti pilota per produrre ammoniaca blu e idrogeno utilizzando il gas naturale. Nel giugno 2021, Novatek ha firmato un memorandum d’intesa con il suo partner di lungo termine TotalEnergies per sviluppare soluzioni per la cattura e lo stoccaggio del carbonio e per esplorare le opportunità di sviluppare ammoniaca e idrogeno utilizzando le “significative risorse a basso costo delle penisole di Yamal e Gydan”, le due aree in cui si concentrano i loro progetti sul gas. Nel dicembre 2021, Novatek ha stretto accordi simili con le società tedesche Uniper e RWE per produrre e fornire ammoniaca e idrogeno a basse emissioni di carbonio ai mercati europei. La partnership con RWE comprende anche la fornitura di GNL e GNL a zero emissioni.

Se l’idrogeno deve svolgere un ruolo nel futuro dell’energia pulita, è difficile non vedere la Russia coinvolta in qualche modo, soprattutto perché sembra improbabile un embargo totale dell’UE sul gas russo. In un contesto di cambiamento climatico e di transizione dai combustibili fossili, l’importanza geostrategica dell’NSR russo potrebbe aumentare e potrebbe fare poca differenza se il corridoio di navigazione viene utilizzato per trasportare gas, idrogeno, ammoniaca o qualsiasi altro carico, se è il modo più veloce ed economico per consegnare merci sia in Europa che in Asia. A questo punto, l’opportunità di ottenere energia pulita e a basso costo potrebbe prevalere sulle questioni morali relative al sostegno all’Ucraina contro l’aggressione russa.

Già a metà degli anni Duemila, la Russia stava sviluppando infrastrutture nell’Artico proprio per sfruttare le sue vaste risorse naturali e l’NSR. La regione ha assunto un’importanza strategica tale che il regime la considera prioritaria nella sua agenda di sicurezza nazionale. La prevista adesione di Svezia e Finlandia alla NATO non farà che aumentare la percezione della Russia che la regione artica richieda una difesa militare. E non c’è dubbio che chi è al potere sia pronto a usare il corridoio di navigazione, come ha fatto con le forniture di gas, per servire i propri interessi, sia che si tratti di fornire – o negare – ai mercati occidentali e orientali le risorse su cui fanno affidamento. A differenza dell’espansione russa verso ovest in Ucraina, le ambizioni russe nell’Artico sono forse meno note. Ma se dovessero realizzarsi, l’impatto a lungo termine potrebbe rappresentare una minaccia non meno grave per la guerra in corso, la geopolitica e l’ambiente e al diavolo le sanzioni.